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いつかエースとなるために。 

深夜にログイン。1時間くらい飛ぶ。この日はSUの人数が多
く、優勢。
最初のソーティなどは、念のため中間飛行場から離陸するも、敵飛
行場まで会敵できなかった。
成績は10K/3Lくらいだったかな。撃墜の半分くらいはバルチ
だった。
前半はGE相手に戦っていたが、後半はぱらぱらとやってくるJP
の戦爆を迎撃。

さて、最後のソーティ。
私は、SU飛行場から遠い、手薄な工場などに接近するJP2機を
MAP上で確認し、迎撃しに行く。
先行する味方機は1。その機を回避するように、JP機たちは緩や
かな旋回をして自陣領内へ戻っていく。
味方機はJP機を追って行く。距離は詰まらない。私もサポートに
向かう。
私は、パドロックできる距離にまで詰める。敵機も味方機も、高度
が高い。6000mくらい。私はいまだ4000m付近。
愛機、Lavochkin La-7 が性能を発揮できる高度は、せいぜい3000m
くらいまで。だが6000mで戦えないわけではない。
Grabを優先して、とにかく彼らと同じ高度まで持っていく。

しかしなんというか、JP機の動きが妙だった。
彼らに近い高度にいるのは、先行の1機だけ(私はすぐには参戦で
きない)、しかもその1機よりも高々度に位置しているのに、仕掛
けようとしない。
不思議に思いながらも、私は高度を上げて彼らに追いすがる。と、
パイロット名の判別出来る距離に達して、納得。
味方機は、Dmd隊のAj氏。FA最強パイロットの1人だ。それで
JP機は警戒していたのか。
Aj氏は、基本的に狩り専門の人なので、正直親しみは覚えないが、
空戦の強さに関しては脱帽するしかない。

さて、私が十分高度をかせぐと、Aj氏は、愛機Yakovlev Yak-3 を駆っ
て、JP機の高度の低い方に向かってゆく。JP機の機種は、私の
位置からは分からない。
もう一方のJP機は、高々度で私を警戒している。機種は疾風1型
甲(Nakajima Ki-84-Ia)。私を襲える位置にいるが、仕掛けてこな
い。
私ではなく、Aj氏を警戒してるのだろう。
疾風のパイロットは、おそらくAj氏狙いだろうが、仕掛けるタイミ
ングを見いだせないでいるようだ。その気持ちは分かる。私も、SU
以外の陣営で何度かAj氏と戦ったことがあるが、不用意に仕掛ける
と、大抵返り討ちにあう。根本的な原因はよく分からないが、最終
的にはエネルギー戦で負ける。こちらがE優位と思って仕掛けた時
は、実は既に彼の方が優位か、あるいはすぐにE的に逆転されてい
るのだ。

さて、Aj氏が十分離れると、疾風はまず私を仕留めにかかってきた。
敵は6時上方に占位。私は速度不十分。緩降下でスピードをかせぐ。
疾風が降下攻撃。私は失速しながら、なんとかブレイク。
疾風はズーム上昇せずに、旋回戦を挑んでくる。疾風ならLa-7に勝
てる、と踏んだのだろう。わたしもそう思う。
私は、ロー・ヨーヨー。敵は追随できずに、一度高度を取る。が、
どうもそれで速度を殺しすぎたらしい。私が先に回り込んだ。
私は敵の斜め下から突き上げるようにして上昇、射撃。しかし当た
らない。あせっている私。
疾風は本来の旋回性能を取り戻し、緩やかに維持旋回。
このままでは負ける。私はロー・ヨーヨー中に、2段目のフラップ
を出す。もっと早く出すべきだった。
La-7の旋回半径がぐっと狭まり、疾風にリードショットを加えられ
そうだ。
しかし、速度がない。高度優位の敵機を射撃するには、上を向かね
ばならないのだ。
射撃が先か、失速が先か。
愛機をなだめながら、パドロックした敵機をなんとか照準にひきよ
せる。あとすこし!
その時、疾風がターンをやめて、突然ロール。
空中に静止しているようなものだ。私は、もちろん遠慮無く射撃。
20mmが5、6発入って、勝ったと思った瞬間、とつぜん高々度から
火線。疾風に吸い込まれる。
それは、さっきのJP機を仕留めて、帰ってきたAj氏だった・・・
思えば、疾風が突然ロールしたのも、Yak-3のエンジン音に気づいた
からだろう。
疾風はばらばらになって落ちてゆく。キルはAj氏に付いた。

帰り道、Aj氏が英語で色々話しかけてくるのにイライラする。
Aj氏がいなければ負けていたかもしれないが、長い1ソーティをノー
キルで終わって、なんとなく複雑な気分。
素直になれない自分がいたが、しかし、いつかエースとなるために、
闘志は静かに燃やそうと、気を取り直した。熱くなったら負けだ。

静かに退室。

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